Η πανσέληνος θα «σβήσει» τη βροχή αστεριών

Μία από τις πιο γνωστές και εντυπωσιακές βροχές διαττόντων αστέρων, των Λεοντιδών, θα κορυφωθεί το βράδυ της Κυριακής 17 Νοεμβρίου. Μόνο που φέτος, οι Λεοντίδες έχουν την ατυχία να συμπέσουν με την πανσέληνο, η οποία θα «σβήσει» την πτώση των αστέρων εξαιτίας της «φωτορύπανσης» στο νυχτερινό ουρανό.

Έτσι, φέτος αναμένονται μόνο 10-15 πεφταστέρια ανά ώρα, ενώ συνήθως στις Λεοντίδες παρατηρούνται 15 έως 40 πεφταστέρια ανά ώρα. Οι μεγαλύτερες «καταιγίδες» αστεριών είχαν σημειωθεί το 1966 στις νοτιοδυτικές Ηνωμένες Πολιτείες (40-50 πεφταστέρια το δευτερόλεπτο ή 2.400-3.000 το λεπτό!) και παλιότερα, το 1833.

Οι Λεοντίδες αποτελούν στην πραγματικότητα υπολείμματα του κομήτη Tempel-Tuttle και ονομάστηκαν έτσι γιατί φαίνεται πως προέρχονται από τον αστερισμό του Λέοντα.

Ο κομήτης αποσυντίθεται αργά και έτσι σταδιακά δημιουργεί ένα κινούμενο «ποτάμι» υπολειμμάτων εκατομμυρίων χιλιομέτρων σε πλάτος και εκατοντάδων εκατομμυρίων χιλιομέτρων σε μήκος. Όταν τα απομεινάρια του κομήτη, που συνήθως έχουν βάρος μικρότερο του ενός γραμμαρίου, συναντούν το ανώτερο στρώμα της ατμόσφαιρας του πλανήτη μας σε ύψος 80 έως 130 χιλιομέτρων, αυτά αναφλέγονται λόγω της τριβής. Η ανάφλεξη ιονίζει τα γύρω στρώματα της ατμόσφαιρας σχηματίζοντας έτσι μια φωτεινή σφαίρα δύο έως τριών μέτρων που φαίνεται από τη Γη και ονομάζεται διάττοντας αστέρας, μετέωρο ή «πεφταστέρι».
Ο κομήτης Tempel-Tuttle ολοκληρώνει μια περιφορά γύρω από τον Ήλιο κάθε 33 χρόνια περίπου, οπότε πλησιάζει περισσότερο και τον πλανήτη μας.
Πηγή: Astronomy με πληροφορίες από ΑΠΕ-ΜΠΕ