Ο κίτρινος γίγαντας του σύμπαντος και το... φυστίκι του!

Ο κίτρινος γίγαντας του σύμπαντος και το... φυστίκι του!
Έναν πραγματικό συμπαντικό γίγαντα, με αρκετά περίεργες ιδιότητες ανακάλυψαν Ευρωπαίοι αστρονόμοι.
Πρόκειται για ένα άστρο με διάμετρο 1.300 φορές μεγαλύτερη από αυτή του δικού μας Ήλιου.
Το παράδοξο είναι ότι τέτοια μεγέθη δεν είναι συνήθη στο διάστημα για κίτρινους γίγαντες αλλά μόνον για κόκκινους.
Οι ερυθροί γίγαντες φτάνουν να έχουν διάμετρο από 1.000 έως και 1.500 φορές μεγαλύτερη από αυτή του Ήλιου. Οι κίτρινοι γίγαντες δεν αναμένεται να έχουν διάμετρο μεγαλύτερη από 400 έως 700 φορές σε σχέση με αυτή του Ήλιου, κι έτσι η ανακάλυψη ενός τέτοιου άστρου, που είναι 1.300 φορές μεγαλύτερο αποτελεί κάτι ξεχωριστό.
Οι ερευνητές που χρησιμοποίησαν το συμβολόμετρο του Πολύ Μεγάλου Τηλεσκοπίου (VLT) του Ευρωπαϊκού Νοτίου Αστεροσκοπείου (ESO) στη Χιλή. Το άστρο πάντως, με την επιστημονική ονομασία HR 5171 A, είναι τόσο μεγάλο, που ακόμη και που βρίσκεται σε απόσταση περίπου 12.000 ετών φωτός από τη Γη, είναι δυνατό να παρατηρηθεί με γυμνά μάτια.
Το άστρο, που ήδη είναι κατά 50% μεγαλύτερο από έναν διάσημο γίγαντα, το ερυθρό άστρο Μπελτεγκέζ, γίνεται συνεχώς μεγαλύτερο κατά τα τελευταία 40 χρόνια. Όσο μεγαλώνει, τόσο πέφτει η θερμοκρασία του, η οποία σήμερα είναι περίπου 5.000 βαθμοί Κελσίου στην επιφάνειά του.
Ο γίγαντας έχει ένα μικρότερο και ελαφρώς πιο θερμό άστρο- συνοδό, που διαγράφει μια τρομερά κοντινή τροχιά γύρω του κάθε 1.300 γήινα χρόνια. Σύμφωνα με τον Σεζνό, "τα δύο άστρα είναι τόσο κοντά, που έρχονται σε επαφή και το όλο αστρικό σύστημα μοιάζει με ένα γιγάντιο φυστίκι".
Στο παρελθόν, ακόμα και πριν από 60 χρόνια, είχαν υπάρξει κάποιες παρατηρήσεις του ίδιου άστρου, όμως είναι η πρώτη φορά που, χάρη στη νέα αστρονομική τεχνολογία, κατέστη εφικτό να διαπιστωθεί η πραγματική διάσταση και συμπεριφορά αυτού του διπλού συστήματος άστρων, του υπερ-γίγαντα και του μικρότερου συντρόφου του.
Οι κίτρινοι υπερ-γίγαντες αποτελούν μια πολύ σπάνια κατηγορία άστρων και μέχρι σήμερα μόνο γύρω στους δέκα έχουν εντοπιστεί στο γαλαξία που βρίσκεται και η Γη, με πιο γνωστή περίπτωση το άστρο R της Κασσιόπειας. Τα κίτρινα άστρα είναι ανάμεσα στα μεγαλύτερα και φωτεινότερα άστρα του σύμπαντος, ενώ βρίσκονται σε μια ασταθή φάση του κύκλου της ζωής τους, κατά την οποία αλλάζουν με ταχύ ρυθμό. Εξαιτίας αυτής της αστάθειας, εκτινάσσουν μεγάλες ποσότητες αστρικών υλικών προς το διάστημα, δημιουργώντας μια εκτεταμένη ατμόσφαιρα γύρω τους.